Biden se enfrenta a grandes decisiones difíciles en el muro fronterizo

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AP
Washington Hispanic:

El gobierno de los Estados Unidos ha estado tratando de tomar la tierra de Pamela Rivas para un muro fronterizo desde antes de que Joe Biden fuera vicepresidente.

Desde un farol rocoso, Rivas puede mirar a través del Río Grande a México en el otro lado. Pasó su infancia pescando en el río. El gobierno quiere bisecar esta propiedad con cercas de acero que la cortarían del agua, pagándole sólo por la franja de tierra donde se construiría. Mientras tanto, la tierra está bajo vigilancia constante de agentes fronterizos que conducen a través de ella sin su permiso.

«Llevamos 12 años en la corte», dijo Rivas. «Es devastador. Esta es mi herencia de mi familia».

Biden se enfrenta a una presión inmediata cuando entra en la Casa Blanca en enero para cumplir con el compromiso de detener la construcción de muros fronterizos. Pero también se enfrentará a las duras decisiones dejadas por el presidente Donald Trump, cuya administración ha intensificado los esfuerzos de construcción en todo el suroeste en sus últimas semanas, así como el escepticismo sobre su propio historial en los muros fronterizos.

Como senador, Biden votó a favor de los esfuerzos para tomar tierras privadas bajo la Ley de Valla Segura de 2006. Y mientras era vicepresidente del presidente Barack Obama, el gobierno continuó construyendo y llevando a cabo demandas contra los terratenientes fronterizos. Alrededor de 650 millas (1.050 kilómetros) de barreras se completaron bajo esa ley hasta 2011.

En el Valle del Río Grande, donde Rivas y docenas de terratenientes están luchando contra la construcción, Obama construyó más barreras que Trump.

«Somos un poco menos ingenuos que la última vez», dijo Ricky Garza, un abogado del Proyecto de Derechos Civiles de Texas, que representa a Rivas y otros terratenientes. «Lo que vimos hace 10 años fue un fracaso en la priorización de la frontera como un lugar importante donde la política estaba sucediendo».

Biden heredará un enorme esfuerzo de construcción de muros que se aceleró en el último año de Trump. Los equipos de trabajo están atravesando montañas y destruyendo cactus similares a árboles y otros hábitats en Arizona y Nuevo México. Casi toda la construcción bajo Trump ha tenido lugar en refugios de vida silvestre y territorio indígena que ya pertenece al gobierno de Estados Unidos. Si bien el trabajo se considera «sustitución» de barreras más antiguas, las cuadrillas están eliminando pequeñas barreras de vehículos e instalando imponentes postes de acero e iluminación que son mucho más restrictivas.

La administración Trump dice que ha completado 400 millas (644 kilómetros) y se comprometió a alcanzar 450 millas (725 kilómetros) para el final del año. Y se ha bloqueado en contratos para construir cientos de millas más. Más de dos docenas de proyectos están en marcha y se firman contratos con al menos cinco empresas de construcción, por un total de 7.000 millones de dólares, según cifras del gobierno.

El Cuerpo de Ingenieros del Ejército de los Estados Unidos, que supervisa la construcción pagada con fondos militares reaprobajos por Trump en virtud de una declaración de emergencia nacional, «no especulará sobre las acciones que la administración puede o no tomar» y «espera que los contratistas continúen trabajando según lo obligado bajo sus contratos», dijo el portavoz George Jozens en noviembre.

Después de las elecciones, el Departamento de Justicia ha continuado demandando a los terratenientes en Texas, con varios casos nuevos cada semana. Se ha enfrentado a los mismos obstáculos que las administraciones anteriores para tratar de determinar a quién demandar. Algunas propiedades buscadas para el muro tienen docenas de posibles herederos esparcidos por todo el país.

Ese trabajo a veces ha sido azaroso, llevando a un juez federal durante una audiencia de condena de tierras a acusar al gobierno de «malgazar los recursos de este tribunal».

«No haces tu trabajo para determinar si la gente ha fallecido», dijo la jueza Micaela Alvarez, designada del expresidente George W. Bush. «Tienes casos en los que nombras a alguien y luego, un mes o dos más tarde, vuelves a la corte y dices: ‘Queremos despedirlos’, porque murieron hace dos, tres, cuatro años».

La semana después de las elecciones, el gobierno demandó a Minnie G. Saenz, una viuda de 78 años que estaba con su hijo cuando se enteraron de la demanda de The Associated Press.

«Tienen prisa, no tienen prisa por pagar, sino prisa por construir», dijo su hijo, Leonel Saenz Jr.

En conjunto, será difícil para Biden detenerse inmediatamente.

Se comprometió en agosto a construir «ni un pie más» del muro fronterizo y dijo que «retiraría las demandas». Una portavoz del equipo de transición de Biden, Jennifer Molina, dijo en un comunicado esta semana que el presidente electo pondría fin a la declaración de emergencia nacional de Trump e «invertiría en soluciones reales» en la frontera, como «esfuerzos inteligentes de aplicación de fronteras» e «inversiones en la mejora de la infraestructura de cribado» en los puertos oficiales de entrada.

Molina no elaboró ni respondió preguntas sobre cómo Biden implementaría un cierre de la construcción de muros.

Detener el trabajo podría obligar a las cuadrillas a abandonar los proyectos a medio terminar y abandonar el acero y el hormigón ya comprados. Pero permitir que algunas construcciones se terminen hasta bien entrado 2021 podría dejar a Biden abierto a la crítica de que violó su promesa.

La administración de Biden podría ejercer cláusulas de rescisión en los contratos. Pero los contratistas podrían entonces buscar acuerdos bajo las reglas federales, de acuerdo con la Aduana y Protección Fronteriza de los Estados Unidos. No está claro cuánto podrían costar esos asentamientos porque el gobierno no ha liberado los contratos.

Gil Kerlikowske, quien se desempeñó como comisionado de la CBP de Obama, dijo que esperaba que Alejandro Mayorkas, nominado de Biden dirigiera el Departamento de Seguridad Nacional, escuchara las recomendaciones de los empleados de la agencia fronteriza que predaron a Trump.

La retórica de Trump sobre la construcción de un muro, a menudo acompañada de ataques nativistas contra inmigrantes, oscureció lo que una vez fue un consenso bipartidista sobre la seguridad fronteriza, ilustrada por el voto de Biden a favor de la Ley de Valla Segura. Obama y George W. Bush construyeron barreras y agregaron agentes de la Patrulla Fronteriza, torres de vigilancia, dirigibles y helicópteros, y otra tecnología de vigilancia.

«Si lo ves como un paquete completo, entonces tiene mucho más sentido», dijo Kerlikowske.

Algunos residentes fronterizos y activistas dicen que detener el muro debería comenzar una reversión de esa estrategia general, que ellos llaman una «militarización» de las tierras fronterizas. Argumentan que el gobierno debería redirigir el dinero a la salud pública y a la infraestructura, especialmente teniendo en cuenta cómo el coronavirus ha devastado a las comunidades fronterizas.

«No necesitamos estar atrapados en esta idea de que necesitamos sellar la frontera de alguna manera», dijo Garza, del Proyecto de Derechos Civiles de Texas.