Mantener la máscara: Una vacuna no acabará con la crisis de EE.UU. de inmediato

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AP
Washington Hispanic:

Ni siquiera pienses en guardar la máscara pronto.

A pesar de la esperada llegada de las vacunas COVID-19 en sólo unas semanas, podría tomar varios meses, probablemente hasta 2021, antes de que las cosas vuelvan a algo cercano a lo normal en los Estados Unidos y los estadounidenses puedan volver al cine, animar a un partido de la NBA o darle un abrazo a la abuela.

Los primeros envíos limitados de la vacuna marcarían sólo el comienzo de lo que podría ser un largo y desordenado camino hacia el final de la pandemia que ha mejorado la vida y matado a más de un cuarto de millón de personas en los Estados Unidos. Mientras tanto, se está advirtiendo a los estadounidenses que no bajen la guardia.

«Si estás luchando una batalla y la caballería está en camino, no dejas de disparar; sigues adelante hasta que llegue la caballería, y entonces podrías querer seguir luchando», dijo la semana pasada el Dr. Anthony Fauci, el principal experto en enfermedades infecciosas del país.

Esta semana, AstraZeneca se convirtió en el tercer fabricante de vacunas en decir que los primeros datos indican que sus vacunas son altamente efectivas. Pfizer la semana pasada pidió a la Administración de Alimentos y Medicamentos de los Estados Unidos autorización de emergencia para comenzar a distribuir su vacuna, y se espera que Moderna haga lo mismo cualquier día. Los funcionarios federales dicen que las primeras dosis se enviarán dentro de un día de autorización.

Pero la mayoría de la gente probablemente tendrá que esperar meses para que las vacunas estén ampliamente disponibles. Las vacunas Pfizer y Moderna también requieren dos dosis, lo que significa que las personas tendrán que volver para una segunda inyección después de tres y cuatro semanas, respectivamente, para obtener la protección completa.

Moncef Slaoui, jefe del esfuerzo de desarrollo de vacunas de Estados Unidos, dijo el domingo en CNN que los primeros datos sobre las vacunas Pfizer y Moderna sugieren que alrededor del 70% de la población tendría que ser vacunada para lograr la inmunidad del rebaño, un hito que dijo que es probable que suceda en mayo.

Pero en el camino, los expertos dicen que los desafíos logísticos de la mayor campaña de vacunación en la historia de Estados Unidos y el miedo público y la desinformación podrían obstaculizar el esfuerzo y poner el fin de la pandemia más adelante.

«Va a ser un proceso lento y va a ser un proceso con altibajos, como ya hemos visto», dijo el Dr. Bill Moss, un experto en enfermedades infecciosas de la Universidad Johns Hopkins.

DISPAROS EN ARMAS

Una vez que los funcionarios federales entreguen una vacuna con el visto bueno, las dosis que ya se están almacenando se desplegarán con el objetivo de «poner agujas en los brazos de las personas» en un plazo de 24 a 48 horas, dijo Paul Mango, funcionario del Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos involucrado en el esfuerzo de la Operación Warp Speed para desarrollar vacunas COVID-19.

Se espera que esos primeros envíos sean limitados y se dirijan a grupos de alto riesgo en lugares designados, como los trabajadores de atención médica de primera línea en los hospitales.

Los funcionarios federales y estatales todavía están averiguando exactamente cómo priorizar a los más en riesgo, incluidos los ancianos, los reclusos de la prisión y las personas sin hogar. A finales de enero, los funcionarios del HHS dicen que todos los ancianos deberían poder recibir vacunas, suponiendo que una vacuna esté disponible a finales de 2020.

Para todos los demás, esperan que la disponibilidad generalizada de vacunas comience un par de meses después.

Para hacer que las vacunas sean fácilmente accesibles, los funcionarios estatales y federales están reclutando una vasta red de proveedores, como farmacias y consultorios médicos.

Pero algunas largas filas de preocupación no serán el problema.

«Una de las cosas que pueden ser un factor que no se ha discutido tanto es: ‘¿Cuántos estarán dispuestos a ser vacunados?'», dijo Christine Finley, directora del programa de inmunización de Vermont. Señaló que el desarrollo acelerado de la vacuna y la política a su alrededor han alimentado las preocupaciones sobre la seguridad.

Incluso si las primeras vacunas resultan tan eficaces como sugieren los datos tempranos, no tendrán mucho impacto si suficientes personas no las toman.

SIN BALA MÁGICA

Las vacunas no siempre son eficaces en todos: en la última década, por ejemplo, las vacunas contra la gripe estacional han sido eficaces entre el 20% y el 60% de las personas que las contraen.

AstraZeneca, Pfizer y Moderna dicen que los primeros datos de los ensayos sugieren que sus candidatos a vacunas son aproximadamente el 90% o más eficaces. Pero esas tasas podrían cambiar para cuando terminen los estudios.

Además, la definición de «eficaz» puede variar.

En lugar de prevenir la infección por completo, las primeras vacunas COVID-19 sólo podrían prevenir enfermedades. Las personas vacunadas todavía podrían ser capaces de transmitir el virus, otra razón por la que los expertos dicen que las máscaras seguirán siendo cruciales durante algún tiempo.

Otro aspecto importante de las vacunas: Pueden tomar un tiempo para trabajar.

La primera inyección de una vacuna COVID-19 podría tener un grado de protección en un par de semanas, lo que significa que las personas que se infectan podrían no enfermarse tanto como lo harían de otra manera. Pero la protección total podría tomar hasta dos semanas después de la segunda inyección — o unas seis semanas después de la primera inyección, dijo Deborah Fuller, una experta en vacunas de la Universidad de Washington.

Las personas que no entienden ese retraso podrían pensar erróneamente que la vacuna los enfermara si llegaban a bajar con COVID-19 poco después de una inyección. Las personas también podrían culpar a la vacuna por problemas de salud no relacionados y amplificar esos temores en línea.

«Todo lo que necesitas es unas cuantas personas que se sumen en las redes sociales», dijo Moss de la Universidad Johns Hopkins.

También existe la posibilidad de efectos secundarios reales. Los ensayos de la vacuna COVID-19 tienen que incluir al menos 30.000 personas, pero las posibilidades de que surja un efecto secundario poco frecuente son más probables a medida que se vacuna un número creciente de personas.

Incluso si un vínculo entre la vacuna y un posible efecto secundario parece probable, la distribución de las vacunas podría no detenerse si el riesgo se considera pequeño y es compensado por los beneficios, dijo el Dr. Wilbur Chen, un experto en vacunas de la Universidad de Maryland.

Pero Chen dijo que los funcionarios de salud pública tendrán que explicar claramente los riesgos relativos para evitar el pánico público.

Dependiendo de si el virus muta en los próximos años y cuánto dura la protección de la vacuna, también pueden ser necesarias inyecciones de refuerzo, dijo el Dr. Edward Belongia, investigador de vacunas del Instituto de Investigación de la Clínica Marshfield en Wisconsin.

Belongia y muchos otros dicen que el coronavirus nunca será eliminado y se convertirá en uno de los muchos virus estacionales que enferman a las personas. ¿Con qué rapidez ayudarán las vacunas a reducir la amenaza del virus a ese nivel?

«En este punto, sólo tenemos que esperar y ver», dijo Belongia.